L’âge n’est pas une excuse pour échouer à apprendre une langue

Une nouvelle étude israélienne démontre que les adultes peuvent faire aussi bien que les enfants lorsqu’il s’agit d’apprendre une nouvelle langue.

Par Catherine de Lange

22 juillet 2011, NewScientist

Il n’est jamais trop tard pour apprendre une nouvelle langue. De façon surprenante, sous des conditions contrôlées, il apparaît que les adultes se trouvent être meilleurs que les enfants dans le domaine de l’acquisition d’un nouveau langage.

Il est largement considéré que les enfants de moins de 7 ans sont bons pour apprendre de nouvelles langues parce que leurs cerveaux se reconnectent plus facilement et parce qu’ils utilisent pour acquérir des informations un type de mémoire appelé procédurale ou implicite- ce qui signifie qu’ils assimilent une langue sans se référer à une pensée consciente. On pense que les adultes, eux, se fient à leur mémoire explicite, par laquelle ils apprennent de façon active les règles d’un langage.

Or, certains linguistes se demandent à présent si cette apparente différence dans les capacités d’apprentissage d’une langue ne reflète pas plus nos propres attitudes face aux jeunes enfants plutôt que des différences au niveau du cerveau. Sara Ferman, de l’Université de Tel-Aviv explique ainsi que « si les adultes font une erreur, nous ne les corrigeons pas parce que nous ne voulons pas les insulter ».

Le professeur Ferman et Avi Karni de l’Université de Haïfa, en Israël, ont conçu une expérience dans laquelle des enfants de 8 et 12 ans et des adultes se voyaient mis au défi d’apprendre les règles d’une nouvelle langue. Selon la règle élaborée, les verbes étaient épelés et prononcés différemment suivant qu’ils renvoyaient à un objet animé ou inanimé.

Les participants n’étaient pas informés de cela mais devaient écouter une liste entière de paires correctes de noms-verbes et énoncer ensuite le verbe approprié par rapport aux noms qui suivaient. A ce stade, les chercheurs avaient déjà constaté que les enfants de 5 ans avaient fait de piètres résultats à ce test et avaient donc décidé de ne pas les inclure dans l’étude. Tous les participants furent testés deux mois après pour voir de quoi ils se souvenaient.

Comme l’affirme le professeur Ferman, « les adultes étaient constamment meilleurs dans tous les secteurs que nous avons mesuré ». Quand il leur était demandé d’appliquer la règle aux mots nouveaux, les enfants de 8 ans donnaient des taux de réussite qui n’étaient pas plus élevé que le hasard, alors que la plupart des enfants de 12 ans et des adultes avaient des taux de réussite de plus de 90 pour cent. Sara Ferman indique que les adultes ont eu les meilleurs résultats et qu’ils ont un plus grand potentiel pour apprendre de nouvelles langues de façon implicite. Contrairement aux jeunes enfants, la plupart des adultes et des 12 ans ont réussi à décrypter la façon dont la règle fonctionnait et, à partir de là, la qualité de leurs résultats est montée en flèche. Ceci démontre que l’apprentissage explicite est également crucial, dit Sara Ferman, qui a présenté les résultats de cette étude au Congrès International pour l’Etude du Langage de l’Enfant à Montréal, au Canada, cette semaine.

Ces résultats sont réellement fascinants, explique David Birdsong de l’Université du Texas à Austin- particulièrement la découverte du fait que les capacités de prononciation des enfants est inférieure à celle des sujets plus âgés.

Cependant, Robert DeKeyser, de l’Université du Maryland à College Park avertit que des expériences artificielles comme celle-ci ne peuvent pas nécessairement être transposées dans le monde réel, et que même si les adultes sont meilleurs dans l’apprentissage implicite, les enfants ont plus de probabilités d’avoir la chance d’apprendre de cette manière.

(Traduction: Ambassade d’Israël à Berne)



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